Hoe een slagersjongen in Kronenberg uitgroeide tot barbecue gigant!

Hoe een slagersjongen in Kronenberg uitgroeide tot barbecue gigant!

Hoe een slagersjongen in Kronenberg uitgroeide tot barbecue gigant!

door Will Gerritsen van De Limburger

’s Lands grootste berg afwas staat na de kerstdagen hoogstwaarschijnlijk in Kronenberg bij Sevenum. Een Mont Blanc van aangekoekt serviesgoed, bestek en gourmetstellen. De reiniging gaat zeker twee tot drie weken duren, ook al beschikt A-Z Barbecue over een geautomatiseerde wasstraat. Hard nodig voor de vuile vaat van de 53.000 hongerige gasten die de cateraar bijvoorbeeld vorig jaar in de feestdagen bediende.

„Hier liggen genoeg spullen voor 60.000 eters”, vertelt oprichter, directeur en onstuitbare spraakwaterval Jack Willems (58). Lach van zoon Jelle (27) die de marketing en financiën doet: „Pap moest eens in Maastricht voor de universiteit spreken. Hij was zo zenuwachtig dat een technicus de enterknop van de laptop voor de plaatjespresentatie moest bedienen. Praten was geen probleem: bij het einde ging het licht uit om hem te stoppen.”

Jack, opgeleid tot slager, werd begin jaren tachtig gevraagd de barbecue van de plaatselijke voetbalclub te verzorgen, het jaar daarop nog eens. De voetballers brachten opdrachten voor bedrijfsbarbecues binnen, waarna het balletje ging rollen. Misschien door de vaste prijzen voor het pakket vlees, sauzen en salades die hij rekende („bij een slagerij wist je nooit wat je uiteindelijk moest betalen”), maar zeker door de afwasservice die meteen werd geïntroduceerd. „Iedereen verklaarde me voor gek.”

Het idee deed Willems op in de horeca, waar hij ’s avonds na een werkdag in de slagerij bijverdiende. „In de horeca staat gastvrijheid en ontzorgen voorop. Daarom wilde ik geen plastic bordjes voor de barbecue, maar echt serviesgoed. Eten vanaf een plastic bordje op je schoot is niet ideaal.” In de nachtelijke uren reed hij de uitdovende feesten af om de afwasruïnes op te halen. Bij de eerste grote opdracht in Utrecht moest dat twee keer. „Die 750 borden waren wat zwaar voor de auto.”

Het bedrijf begon in de varkensstal van zijn ouderlijk huis, in een hok van vier bij vier meter met een gereviseerde koelcel uit een afvalcontainer. A-Z Barbecue breidde tergend langzaam zijn werkgebied uit. Eerst Noord-Limburg, daarna omliggende regio’s en zo verder. Voorzichtigheid troef met groeien. „Ik financier alles met eigen geld, er zit geen dubbeltje vreemd kapitaal in dit bedrijf.” Die houding komt voort uit de ellende die hij thuis zag: zijn vader runde een agrarisch bedrijf en kwam diep in de problemen toen de rente begin jaren tachtig naar 14 procent piekte. 

Een neefje die bij A-Z in de jaren negentig stage liep, bracht de zaken in een stroomversnelling. Jack: „Hij had in de VS op de highschool gezeten, in de tijd dat ze daar met internet voor het mkb vooropliepen. Hij stelde voor om domeinnamen vast te leggen, zoals ‘barbecue.nl’  en ‘gournetten.nl’. Ik dacht, ‘ach, zo’n ideetje van een studentje’, maar heb het toch gedaan. Het bleek een gouden zet.” Tegenwoordig is de computer kern van het bedrijf,  van het uitstippelen van slimme bezorgroutes tot de automatische inkoop van online advertenties. Bij goede BBQ-weersvooruitzichten gaat de inkoopknop omhoog.

Intussen is A-Z uitgedijd tot een bedrijf met 25 vaste medewerkers en in de piek 200 flexkrachten in de categorie jong en oud. Studenten en vutters rijden de busjes. ‘Oud’ vooral in de productie met als jongste medewerker een dame van 57 jaar. „Het is een vaste groep huisvrouwen die vanaf de begintijd met het bedrijf is meegegroeid: ze zijn hartstikke goed en staan altijd klaar om te helpen.”

Het bedrijf verzorgde vorig jaar 670.000 couverts, in eigen land en een groot deel van België. Niet alleen voor de smulpapen thuis en in tientallen vakantieparken van Topparken en Roompot, maar ook voor onder meer festijnen van bedrijven, clubs en instellingen. Tot een studentenintroductie in Amsterdam toe met bijna 5000 deelnemers.  

De coronapandemie gooide dit jaar bruut roet in het eten. Het regende afzeggingen. Jack: „Geen buurtfeesten, geen bruiloften, geen studentenintroducties. De omzet in maart kromp tot 15 procent van normaal. Aanvankelijk dachten we dat de crisis snel voorbij zou zijn, maar toen die voortduurde, raakten we in paniek.”

A-Z zette het mes in het personeelsbestand en verlaagde het minimum aan couverts per bestelling, terwijl de duurdere menu’s op de website een prominente plek kregen. Een noviteit was er ook. Klanten met eigen gourmetstel en serviesgoed die zelf de afwas willen doen, krijgen korting. De busjes hoeven immers niet nog eens langs te komen om de vaat op te halen. Jelle: „Zelf afwassen werkt voor kleine groepen. Bij meer dan tien eters heeft niemand zin in de afwas.” Mede door een fantastisch zomerseizoen zal het bedrijf dit jaar 60 procent van zijn reguliere omzet behalen.

Plannen? Uitbreiding naar Noordrijn-Westfalen met een inwonertal ongeveer gelijk aan die van Nederland. En een ‘avondje uit’ arrangement voor thuis, met hapjes, drank en gezellige activiteiten als een pubquiz. Jack kijkt intussen vol verwachting uit naar de periode na corona. „Je proeft het aan alles: Nederland gaat dan helemaal los en feest het dak eraf.”

Heerlijk gourmetten doe je samen

Naar gourmetten.nl

Al onze barbecue menu's inclusief

Duurzaamheid

Onze barbecue menu's zijn met zorg voor het milieu samengesteld

Benodigdheden

Gasbarbecue (tafelmodel) incl. gasfles

porseleinen borden

RVS bestek, tangen & opscheplepels

Servetten

Service

Vóór 13 uur besteld, morgen in huis

A-Z regelt alles, zelfs de afwas!

Altijd vers en koel geleverd

Gratis bezorgd in Nederland & België (excl. Waddeneilanden)